Quatrième éruption de classe X : L'activité solaire bat son plein


L'année 2013 correspond à un pic d'activité des éruptions solaires. Une série de quatre d'entre elles, très puissantes, est survenue en début de semaine. La source très active provient de la tache solaire AR1748 qui se tourne maintenant vers la terre. Ces dernières éruptions sont les plus puissantes depuis le 23 octobre 2012.
 
Un nouvelle et 4ème éruption de classe X s'est produite le mercredi 15 mai. Depuis le début de l'année, le soleil n'avait pas déclenché d'éruption de classe X. En seulement 48 heures, la tache solaire AR1748 en a produit quatre. La dernière éruption de classe X de cette tache solaire active, accompagnée d'une éjection de masse coronale (CME) a eu lieu le 15 mai (UT 01:52) et fut observée par le satellite SDO (Solar Dynamics Observatory). Les prévisionnistes du NOAA (National Oceanic and Atmospheric Administration) estiment à 40 % de chances l'apparition d'orages géomagnétiques polaires.
 
Bien que la tache solaire ne soit pas directement tournée face à la terre, cette dernière éruption pourrait produire une éjection de masse coronale avec une composante axée sur la terre. Nous attendons que les données du coronagraphe de SOHO (Solar and Heliospheric Observatory) et les sondes jumelles STEREO  (Solar TErrestrial RElations Observatory) pour vérifier cette éventualité.
 
En résumé, AR1748 a produit une éruption X1.7 (0217 TU le 13 mai), une éruption X 2.8 (16:09 TU le 13 mai), une éruption X3.2 (01:17 TU le 14 mai) , et une éruption X1 (le 15 mai 01:52). Ce sont les éruptions les plus fortes de l'année, et elles signalent une augmentation significative de l'activité solaire.
 
D'après les spécialistes, la menace de nouvelle éruptions de classe X continue. Le groupement de taches solaires AR1748 a déjà déclenché quatre fortes éruptions solaires de classe X, mais ce n'est probablement pas terminé. La région active continue de croître sous un champ magnétique de classe delta qui recèle une énergie suffisante pour d'autres puissantes éruptions. Les prévisionnistes de la NOAA annoncent aujourd'hui la probabilité d'autres éruptions de classe X à 60% ! Spaceweather
 
Eruptions en série
 
Des geysers de plasma colossaux chauffés à des dizaines de millions de degré jaillissent du Soleil à plusieurs centaines de milliers de kilomètres de haut et à la vitesse ahurissante de 1500 km par seconde. Des tempêtes de protons et d'électrons hautement chargées en énergie, cinglant violemment tout obstacle sur leur passage?
 
La surface de notre soleil ressemble plus que jamais à un océan de gaz déchaîné. Certes, les éruptions solaires sont fréquentes à la surface de notre astre. Mais leur nombre croit et décroit régulièrement en suivant un cycle d'une dizaine d'années. Et 2013 correspond à un pic de cette activité.
 
Pour preuve, depuis le 13 mai dernier, notre astre a émis coup sur coup quatre colossales éruptions immortalisées dans une superbe vidéo préparée par l'Observatoire de Paris (en fin d'article).
 
Echelle
 
Les éruptions solaires sont classées d'après l'intensité d'éjection de ces flux, observées dans la bande des rayons X et mesurées en watts par mètre carré (W/m2). Ce système de classification comporte cinq catégories : A, B, C, M et, la plus puissante appelée X. Au sein de ce système de notation, une éruption de catégorie X est 10 fois plus puissante qu'une éruption de catégorie M, elle même 10 fois plus forte qu'une éruption de catégorie C, et ainsi de suite. Au sein de chaque catégorie, les éruptions sont classées sur une échelle de 1 à 10.
 
Celles de ce début de semaine ont été respectivement classées X1,7 ;  X2,8 ;  X3,2 et X1,2.
 
« On est très loin du record du 4 novembre 2003 où une des éruptions était si puissante qu'elle avait saturé tous les détecteurs de rayons X », raconte Guillaume Aulanier, astrophysicien à l'Observatoire de Paris. « On estime qu'elle aurait été classée environ X40 ! » chiffre-t-il.
Comme des boutons d'acné sur le Soleil
 
« Toutefois, cela faisait longtemps que l'on avait pas assisté à une telle série d'éruptions dans un laps de temps aussi court », précise l'astrophysicien. « Heureusement, aucune d'entre elles n'était dirigée vers la Terre, mais de nouvelles répliques éventuelles pourraient l'être si elles surviennent dans les prochains jours » 
, prévient le chercheur. En effet, ces geysers de matière solaire prennent naissance dans les zones plus sombres la surface de notre astre : les taches solaires.
 
« Ce sont comme des boutons d'acné qui fournissent toute l'énergie qui est libérée lors de l'éruption »
, commente Guillaume Aulanier. Or ces taches, qui jusqu'à présent n'étaient pas orientées vers notre planète, sont en train de se déplacer vers nous au fur et à mesure de la rotation du soleil sur lui-même.
 
Dans la ligne de mire
 
Que se passerait-il si la couronne solaire au dessus de l'un de ces « boutons d'acné » solaire venait à éclater en direction de notre planète ? La plupart des particules serait fort heureusement déviées par le champ magnétique de la terre. Néanmoins la rencontre de ces particules chargées électriquement ou magnétisées pourrait entraîner de sérieuses perturbations, notamment au niveau des télécommunications.
 
Dans le pire des cas, un satellite pourrait être mis hors service
 
« Au niveau des satellites, on pourrait observer de arcs électriques susceptibles d'endommager les panneaux solaires », énumère Guillaume Aulanier. « Le satellite pourrait interpréter des messages électriques comme de fausses commandes. Et dans le pire des cas, on peut imaginer qu'un proton à haute énergie vienne frapper une microsoudure sur un composant électrique, et l'abîme, mettant ainsi le satellite hors service. »
Exploration
 
« L'éjection de gaz magnétisé arrivant en direction de la Terre pourrait entraîner l'apparition de courants au niveau du sol, ayant pour conséquence la saturation de transformateurs électriques » affirme le chercheur. « En mars 1989, au Québec, un tel « orage magnétique » avait provoqué une gigantesque panne de courant pendant neuf heures ! »  
Combien de temps va durer ce pic d'activité du Soleil ? C'est difficile à dire. Si les cycles solaires durent en moyenne un peu plus de 11 ans, il n'est pas rare d'observer des variations allant de 9 à 14 ans. La mission Solar Orbiter de l'agence spatiale européenne (ESA) qui vise à mettre un satellite d'observation en orbite autour du soleil d'ici 4 ou 5 ans, pourra peut-être permettre de mieux appréhender ces mécanismes.
 
Erwan Lecomte, Sciences et Avenir
 
Note du veilleur
 
Une brève interceptée ce matin a attiré mon attention, et pour cause, le journal La voix de la russie annonce que le télescope Kepler est en panne !
 
« NASA : le télescope Kepler en panne
 
Kepler, le télescope spatial américain de recherche d'exoplanètes, est paralysé par un problème technique qui pourrait sonner prématurément la fin de sa mission de quatre ans, a indiqué mercredi la NASA. Lancé en 2009, Kepler est le premier télescope dédié à la recherche de planètes soeurs de la Terre dans d'autres systèmes solaires de notre galaxie, la Voie Lactée.
 
Jusqu'à présent, il a détecté 2.740 exoplanètes potentielles, dont 122 ont été à ce jour confirmées à l'aide d'autres télescopes et équipements. La mission de Kepler a un coût totalestimé à 600 millions de dollars. »

De son coté, le parisien nous annonce que :
 
« Kepler est bloqué par le dysfonctionnement d'un mécanisme qui permet au télescope de pointer dans une direction donnée de la voûte céleste, a précisé John Grunsfeld, le responsable de la division science de l'agence spatiale américaine, lors d'une conférence de presse téléphonique.
 
« Le télescope a été mis en mode de sécurité » pour s'assurer que les panneaux solaires font face au Soleil pour recharger les batteries et continuer à communiquer avec la Terre, a-t-il dit. ».

Est ce une coincidence ou le satellite a-t-il été affecté par le rayonnement d'une des récentes éjections solaire ? Il semblerait que les chances soient minces, puisque d'après wikipédia, l'orbite de Kepler a été décrite par la NASA comme étant en arrière de la Terre, donc théoriquement protégé.
 
Je ne manquerai pas de vous faire connaitre l'évolution de la situation si celle ci venait à changer, restez à l'écoute...


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