La Terre forme une 3ème ceinture de radiations à l'approche d'un vent solaire


La NASA a récemment lancé sa mission Van Allen Probes (wiki), une paire de sondes spatiales automatiques, lancées en aout dernier pour enquêter une paire éponyme de ceintures de radiation (Ceinture de Van Allen - wiki) et elles ont déjà dévoilé quelques résultats très inattendus. Le plus important : une troisième ceinture éphémère de radiations, jusque-là inconnue de la science, qui entoure notre planète.
 
La NASA dit que la découverte était un coup de chance. Seulement trois jours après le lancement des sondes, une équipe de chercheurs dirigée par le planétologue Daniel Baker ont fait une inhabituelle demande de dernière minute : que leur Relativistic Electron Proton Telescope (REPT ? embarqué sur les sondes) soit allumé plus tôt que prévu, dans l'espoir que leurs observations ne se chevauchent avec celle d'une autre mission appelée SAMPEX (wiki). Ce qui s'est passé ensuite était tout à fait inattendu.
 
Presque immédiatement, l'instrument REPT a détecté un certain nombre d'autres particules de haute énergie piégées dans les deux ceintures de Van Allen précédemment établies, mais au cours des jours suivants, les particules ont commencé à s'installer dans une configuration encore jamais vu : une troisième grande bande d'énergie s'est intégrée dans la partie extérieure des ceintures de Van Allen, environ 19.000 à 22.000 km au-dessus de la surface terrestre.

Soleil-eruption.jpgAprès avoir vérifié qu'ils n'avaient pas un problème de détection avec leurs instruments, ce qui n'était pas le cas, les chercheurs ont constaté que la troisième ceinture persistait dans sa position et ceux-ci pendant quatre semaines. Mais le 1er octobre, la troisième ceinture a disparu, apparemment dissoute et « virtuellement anéantie » (pour reprendre les chercheurs) par une onde de choc interplanétaire d'un puissant vent solaire.
 
Le moment de la formation de l'anneau suggère qu'une grosse éruption solaire le 31 août 2012 (immortalisée par la sonde SDO de la NASA, l'image ci-contre) a peut-être contribué à déclencher sa formation.
 
La ceinture de Van Allen était, à bien des égards, la première découverte de l'ère spatiale et cinquante ans après il est exaltant de constater qu'on continu à dévoiler ses secrets.
 
Notes
 
Vidéo 1 : La nouvelle ceinture de radiations est présentée ici, en utilisant les données actuelles, comme l'arc du milieu de l'orange et du rouge des trois arcs vus sur chaque côté de la Terre. La nouvelle ceinture a été observée pour la première fois par le REPT à bord des Sondes jumelles Van Allen de la NASA.
 
Vidéo 2 : Explications de la NASA


Vidéos :



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