L'astéroïde « Toutatis » sera au plus près de la Terre le... 12/12/2012 !


Les Gaulois de l'univers d'Astérix ne craignaient qu'une seule chose : que le ciel leur tombe sur la tête. Qu'on se rassure, l'astéroïde Toutatis (le nom d'un des dieux gaulois) sera à plus de 6 millions de km de la Terre quand il va nous approcher cette année... le 12 décembre.
 
Oui, vous avez bien lu, le 12/12/2012 : frémissez, braves gens, le double de 666, le nombre du diable dans l'Apocalypse de Jean ! Pour les scientifiques, Toutatis (wiki) est un simple astéroïde géocroiseur ou NEA (Near Earth Asteroids) de quelques kilomètres de diamètre qui ne s'approche pas à moins de 900.000 km de la Terre et qui fut découvert le 4 janvier 1989 par l'astronome français Christian Pollas (wiki).
 
(4179) Toutatis est un astéroïde géocroiseur de type Apollo (orbite à l'extérieur de celle de la Terre, avec distance au périhélie inférieure à 1 UA) et nommé ainsi en référence au dieu des Gaulois. Son orbite excentrique de quatre ans s'étend de juste à l'intérieur de l'orbite de la Terre jusqu'à la ceinture principale d'astéroïdes entre Mars et Jupiter. Le plan de l'orbite de Toutatis est plus près du plan de l'orbite terrestre que n'importe quel autre astéroïde géocroiseur connu.
 
Il s'est approché de la Terre le 8 décembre 1992 à 3,6 millions de kilomètres et le 29 septembre 2004 à 1,5 million de kilomètres. Son passage le plus récent date du 9 novembre 2008 à 0,0503 ua (soit 7,5 millions de km). Une conséquence de ces fréquentes approches de l'astéroïde à la Terre est qu'il subit les perturbations gravitationnelles de celle-ci. Ainsi on ne peut prédire avec exactitude sa trajectoire pour plusieurs siècles à venir.

Toutatis-over-a-city.jpgToutatis, un gros astéroïde de 4,5 km de long sur 2,4 km de large en forme de cacahuète, fonce en direction de la Terre qu'il approchera donc le 12 décembre 2012 vers 3h UTC, mais sans présenter de danger de collision, selon la NASA. Vous pouvez voir sur l'image ci-contre une comparaison de l'astéroide Toutatis au-dessus de la ville de Sydney (Australie).
 
C'est le plus gros objet céleste à passer aussi près de notre planète depuis sa dernière visite en septembre 2004. Cet astéroïde fait l'objet d'une surveillance rapprochée, et la trajectoire de Toutatis est la plus scrutée depuis plusieurs années par les experts de la NASA en raison de l'énorme danger que représenterait pour la Terre une collision avec un objet d'une telle masse.
 
Ils en ont conclu avec la plus grande certitude que Toutatis ne présenterait, tout au moins pendant 558 ans, aucun risque pour notre planète. Au delà, il ne fait aucun doute pour les astronomes qu'un jour ou l'autre, dans des centaines d'années, il percutera la Terre. Toutatis effectue un trajet elliptique autour du soleil qui le conduit dans l'orbite terrestre avant de poursuivre sa route dans la ceinture d'astéroïdes. Il est cependant considéré comme un astéroïde potentiellement dangereux, un PHA (Potentially Hazardous Asteroids).

Toutatis-potential-impact.jpgToutefois, selon la NASA, Toutatis a un comportement étrange pour un astéroïde puisqu'il effectue tout d'abord une rotation sur un axe en 4,5 jours terrestres pour ensuite se retourner et évoluer sur lui-même en 7,3 jours. Vous pouvez voir ci-contre une illustration représentant l'impact que pourrait créer Toutatis si il venait à percuter la Terre.
 
Au moment de la plus courte distance, l'astéroïde sera sous notre horizon, mais il sera parfaitement visible les soirées des 11, 12 et 13 décembre et même au-delà, car il gardera un éclat entre la magnitude 11 et 10.5 pendant plus d'une semaine. Son mouvement apparent sera, de plus, assez facilement détectable à l'aide d'un télescope de taille moyenne:
 
1" toutes les 3 secondes de temps pendant les soirées des 11, 12 et 13  décembre. Ainsi, quelques secondes d'inspection du champ étoilé devraient vous permettre de localiser aisément le visiteur de passage.

Les cartes d'identification :
 
 • Passage de 4179 Toutatis le 11 décembre (carte grand champ)
 • Passage de 4179 Toutatis le 11 décembre (carte détaillée)
 • Passage de 4179 Toutatis le 12 décembre (carte grand champ)
 • Passage de 4179 Toutatis le 12 décembre (carte détaillée)
 • Passage de 4179 Toutatis le 13 décembre (carte grand champ)
 • Passage de 4179 Toutatis le 11 décembre (carte détaillée)
   Cartes préparées à l'aide du logiciel Guide 8 (Project Pluto)

Liens connexes :
 
 • Les éléments orbitaux et l'éphéméride de 4179 Toutatis
 • 4179 Toutatis sur le site de la NASA
 • Fiche de la NASA sur Toutatis

Autres liens de la NASA sur Toutatis :
 
 • http://echo.jpl.nasa.gov/asteroids/4179_Toutatis/toutatis.html
 • http://www.astrosurf.com/maury/asteroides/toutatis.html
 • http://www.ias.fr/cdp/solar/eng/toutatis.htm
 • http://www.solarviews.com/eng/toutatis.htm
 • http://neo.jpl.nasa.gov/images/toutatis.html



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